小脚化石的身份引发了争议

一项新的研究声称Little Foot's头骨的某些特征标志着它是有争议的物种Australopithecus prometheus的成员。

罗恩克拉克
小脚化石的身份引发了争议

20多年前,古人类学家开始煞费苦心地从南非洞穴深处挖掘出一块古老人类的岩石骨架。 上周,他们提供了第一次深入测量被称为“小脚”的骨架,这是化石记录中最完整的古代人类。 现在,研究人员说骨骼大约有367万年,是南方古猿属的成员,也是一位年长的女性。 但她如何融入更广泛的人类进化 - 以及她所属的物种 - 引发了竞争团队之间激烈的争论。

这个标本正式名称为StW 573,于1998年在南非的Sterkfontein洞穴系统中被发现。南非约翰内斯堡威特沃特斯兰德大学的古人类学家罗纳德克拉克和他的团队在过去的20年里一直小心翼翼地将它从数百万年来埋藏它的岩石材料。

现在,在人类进化杂志正在审查的四篇论文中,上周发表在bioRxiv预印本服务器上,Clarke及其同事提供了期待已久的骨骼分析。 他们说 - 根据化石周围的沉积物的年龄 - 小脚寿命大约367万年前, 。 骨骼相对较小的身材和表明它可能是一位年龄较大的女性,大脑大小约为408立方厘米,约为现代人类大脑的三分之一。 Little Foot显然在生命早期 ,而且她的腿相对较长,与她的手臂成比例,这表明比直接穿过树木更 。

根据早期的数据,许多古人类学家认为Little Foot是非洲南方古猿(Australopithecus africanus )的成员,这是一种生活在330万至210万年前的直立步行者。 许多其他南非标本,包括来自同一个洞穴的一些标本,已被分配给该物种。

但克拉克认为,许多特征区分了Little Foot和至少十几种附近的化石 - 来自A. africanus 这些包括更大,更平坦的面孔,眼窝之间的距离更宽; 较大的犬齿和向前倾斜的门牙; 下颌骨较大; 前额略微凹陷。 克拉克认为,牙齿磨损的差异表明A.非洲人是杂食性的,而Little Foot和她的亲属大多是素食主义者。 他说,这表明两千多年前有两种人类生活在洞穴附近。

克拉克说,Little Foot的特征与A. prometheus最为接近, prometheus是人类学家Raymond Dart在1948年提出的一种。 克拉克提出了一个“令人信服的”论点,塔拉哈西佛罗里达州立大学的进化人类学家迪恩福尔克说,他没有参与这项工作。 如果克拉克是对的,“每个人都把两个物种混为一个物种。”她说,知道它们实际上是分开的,可以说明哪个物种在该地区产生了后来的物种,填补了几个进化空白。

然而,该名称迅速受到威特沃特斯兰德大学的古人类学家Lee Berger和麦迪逊威斯康星大学的John Hawks的谴责。 在本周将发表在“ 美国物理人类学杂志”上的一篇论文中,两人认为A. prometheus这个名字最初定义不明确,不应该用来对遗体进行分类。 伯杰进一步表示,化石不太可能像克拉克的团队声称的那样古老。 并且他认为头骨在数百万年中已经过于扭曲,无需重大的重建工作就能准确测量。 “这些论文缺乏数据,”他说。 “他们做了很多'只相信我'的说法。”

威廉金贝尔,坦佩亚利桑那州立大学的人类学家和另一位古代女性人类的专家 - 着名的A. afarensis骨架露西 - 不同意。 “这项工作当然不是粗制滥造...... [它]是不完整的。”他说,下一步应该是检查整个南非和东非发现的数百种其他南方古猿化石,并计算一个物种内预期的变异程度。 然后,研究人员可以确定Little Foot是否超出该范围。 如果是这样,它可能确实被证明是一个独特的物种,Kimbel说。 不管是什么物种,这个非常完整的骨骼包括如此多的身体部位,未来的研究肯定会揭示很多关于南方古猿的物质,其他人说。

哥伦比亚密苏里大学医学院的进化解剖学家Carol Ward在很大程度上同意这一评估。 她相信克拉克的测量结果,但是,“没有什么可以将这些化石巧妙地分成物种堆积。 ......我认为陪审团还在外面。“

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